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短短三年 中国AI领域“独角兽”是怎样炼成的?

现场体验云从科技的人脸识别技术 受访者供图

重庆商报-上游财经记者 刘晓娜

人脸识别技术能达到不刷脸能识人吗?本月,两江新区人工智能企业——云从科技正式对外发布:在跨镜追踪技术上取得重大突破,同时刷新三个权威数据集的世界纪录,让跨镜追踪技术在准确率上首次达到商用水平。这项技术可使人工智能技术通过衣物、发型、体态等信息,跨摄像头跨场景准确追踪人的位置。

云从科技是一家孵化于中科院重庆研究院的高科技企业,自2015年4月成立以来,已发展成人工智能行业“国家队”,产品覆盖银行、安防、民航等领域,是我国银行业人脸识别的第一大供应商。

短短三年,是什么支撑着这家初创企业一路发展成为国内AI领域“独角兽”?欲知答案,不得不从其布局在全球的三级研发体系说起。

科研机构孵化出AI“独角兽”

2014年10月,中科院重庆研究院发布消息称,该院研发的人脸识别技术获重大突破,能够将跨场景、非同源人脸图像映射到同一图像空间,有效解决真实场景光照、遮挡物、年龄跨度对人脸识别的影响,最高识别率达93%以上。

这是人脸识别技术第一次被媒体进行系统报道。与此同时,“人脸识别”成为当时国内科技界的新事物,迅速在网络上引起热议。彼时,“人工智能”四个字还不像今天这样常见。

很快,在2015年4月,广州云丛信息科技有限公司与中科院重庆研究院合资成立了重庆中科云从科技有限公司,重点转化人脸识别技术、人群监测技术、警用图侦技术和交通识别技术等科研成果。

自此,云从科技开始了一路的飞速发展,每发布一项技术或产品,就会在国内人工智能行业引起轰动。今年3月19日,云从科技发布的“炬眼”智能识别相机,被称为是世界科技界的一项重大突破。“炬眼”智能人脸识别相机使用Intel架构,在摄像机本地完成全程识别,极速传输识别结果到后台,准确率高达99.8%以上。

目前,云从科技的技术应用覆盖国内的银行业、安防、航空等领域。以银行业为例,云从科技是中国银行业人脸识别第一大供应商。“国内有能力自建系统的银行为148家。截至2018年3月15日,已完成招标的银行为121家,其中,云从中标88家总行平台,市场占有率为72.7%。”云从科技联合创始人、战略规划部总监姚志强介绍。

2017年3月,国家发改委确定云从科技与百度、腾讯、科大讯飞,承担国家“人工智能”基础项目重大工程——人工智能基础资源公共服务平台建设任务。2018年1月,国家发改委确定云从科技承担国家“人工智能”产业化项目重大工程——人脸识别系统产业化应用平台建设任务。现在,云从科技被誉为“人工智能行业‘国家队’”。

2017年,成立不到3年,估值200亿的云从科技被遴选为人工智能行业的“独角兽”企业。今年3月,被金融界认为是国内IPO变革下最有可能走上“快速通道”的科技企业。

在近日于重庆举办的2018知识产权南湖论坛上,来自德国马普创新与竞争研究所前所长约瑟夫·施特劳斯在讲到人工智能时,专门提到“中国有一家很重要的公司,他们在面部识别方面作出了非常好的研究,可以通过面部识别将很多不同的数据整合起来用到其他不同领域去”。可见云从科技已在世界上产生影响力。

事实上,从国外知名企业实力“挖人”也能从侧面反映云从科技的影响。目前,已经有苹果、谷歌的工程师跳槽到云从科技在硅谷的实验室或在上海的研发中心。

三级研发架构做技术支撑

要深究云从科技的核心竞争力,一定绕不开CEO周曦。可以说,他就是那个把人脸识别技术落地到中国并成功实现商用的人。

周曦先后获中国科学技术大学学士学位和硕士学位,在美国伊利利诺伊大学(UIUC)读博期间,师从四院院士、计算机视觉之父——Thomas S.Huang黄煦涛教授,专注于人工智能识别领域的计算机视觉研究。

2011年,周曦回到中科院,任中国科学院重庆绿色智能技术研究院智能多媒体技术研究中心主任。他带领团队成功研发出国内首套“人脸识别支付”系统、人证合一人脸验证系统。2015年云从科技成立后,周曦的身份从科学家转变为CEO。

在浓厚的科学背景下孵化而成的科技企业,研发自然被摆在了最为重要的位置。云从科技搭建的“三层研发体系”,覆盖了从前沿科学到市场应用的全过程。

第一层,要解决创新的“来源”,也就是人工智能技术的科学支撑。由于人工智能在全球都处于起步阶段,对前沿理论的吸收密切关系着后期技术的应用。据介绍,云从科技在美国UIUC和硅谷分别建有前沿实验室,可以与世界上最顶尖的人工智能领域科学家进行思想碰撞,跟上最前沿的理念。

第二层,前沿技术能否在实际生产生活中推广,需要进行技术验证。在国内,云从科技与中科院重庆绿色智能技术研究院、上海交大都建立了联合实验室,其职能是在人工智能前沿技术中,通过大量的场景实验寻找最适合做产品的技术。双层异构神经网络,就是周曦在中科院重庆研究院期间带领团队挑选出来的,目前是其人脸识别的核心技术。

第三层,研发成果要落地成为具体的产品。云从科技目前在上海、广州、重庆、成都建立有四个研发中心,便是做成果转化的,要把实验室的成果变成市场产品。研发中心还细分了算法、开发等小组,以算法为例,在上一级研发成果的基础上,这里还需要针对实际应用场景进行性能提升。

获得国家项目大力支持

“AI企业的竞争力离不开大数据、计算力、研发人才,三者都到位才能形成企业的核心算法。”姚志强说,三级研发体系为云从汇聚了人才,而大数据和计算力的支持则离不开国家的支持。

公安部门是云从科技的“大客户”,在为其设计产品的过程,给了云从科技合规使用大数据的条件。与实验室最大的不同在于,承担这样的项目其实为技术应用提供了最珍贵的实践场景。

不同于其他科技产品,人工智能是“定制化生产”,客户需要什么就为他们设计什么。大数据和客观需要,就是设计线索。以云从科技最近在跨镜追踪技术上取得的成果为例,便是公安部门管理外来人口的需求给了他们“灵感”。

有了大数据,没有计算力也无法完成设计任务。研发人才是企业计算能力的“软件”,同时承担国家级项目也能为企业汇集创新资源,不断实现算法迭代。

目前,云从科技已经承担了两项国家发改委的项目。一项是2017年3月与百度、腾讯、科大讯飞共同承担的国家“人工智能”基础项目重大工程“人工智能基础资源公共服务平台”。另一项是今年1月才确定的,国家“人工智能”产业化项目重大工程“人脸识别系统产业化应用平台”建设任务。

“矩形”管理体系激发人才价值

日前,记者走进云从科技位于两江新区互联网产业基地的办公地。2000平方米的办公区域,密密麻麻地坐满了研发人员。

“现在重庆公司有500多人,已经坐不下了,我们马上会搬到产业园二期,那里有8000平方米左右。”姚志强说,公司员工构成中,90%以上都是技术人员。作为管理层,他的办公区域也腾出来给工程师们做研发了。

公司发展的速度远超他的预期。在大研发部,计算机前每个人都忙得热火朝天。他们在与时间赛跑,也在与彼此竞争。他们专属不同的技术条线,每个技术条线都关系着若干个项目,公司按照项目、技术种类将研发人员分组,因此,每个人可能都同时承担着四五个项目,彼此的项目间也会有交叉。这种管理方法被称为“矩形”——纵向为产品线,横向为技术线。在任务繁重的科技企业,将技术人员“并联”能最大程度发挥每个人的价值。所以,更大程度的“通用”也是公司对员工的要求,比如,一个程序员写出的代码适合的产品越多,他得到的奖励也越多。

公司鼓励员工进行发明创造。“获得一个发明专利,公司会单独给员工一笔奖励。”29岁的刘元(化名)是云从科技研究院的图像算法研究员,他的工作任务主要是通过算法升级提升人脸识别的准确度,而准确度也关系着他的绩效薪酬和年终奖,这与他此前所在的科研机构升职加薪的考核方式有很大不同。

初创企业的激励机制让很多刘元这样的年轻人充满了创业激情。“我们都是自觉加班,每天晚上9点之前至少都还有一半人留在公司加班。”刘元说,这样的工作激情也是受CEO周曦影响,他们习惯叫他周老师而不是周总,“他很拼,常常晚上12点才走。”

刷个脸就能知道顾客偏好

目前,云从科技的人脸识别技术在银行、公安、航空、教育等领域都实现了应用。下一步,在新零售领域,人脸识别也将带来全新的销售模式。

“我们正在推进智慧门店试点工作,通过人脸识别反馈营销信息。”姚志强举例,当顾客进入门店时,系统对其行走路线、关注商品进行跟踪并形成一套专属的顾客偏好信息,当下一次这个顾客进入门店“刷脸”时,这些信息就会第一时间反馈给销售者。

 

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